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L'histoire de Lotus

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Origine de la marque

Les débuts de Colin Chapman

Colin Chapman était un ingénieur britannique passionné de courses automobiles. Il commença en 1948 à modifier des modèles de voitures existantes afin de les piloter lors de courses. Il nommait déjà ses modèles modifiés Lotus.
Le premier fut la Lotus Mk1, suivie de la Mk2 en 1949 puis de la Mk3 en 1951. Il revendait ensuite ses modèles afin de financer les compétitions et les modèles suivants. Chapman avait effectué son service militaire au sein de la Royale Air Force, aussi reprit-il certains principes de l’aéronautique en créant ses modèles modifiés, notamment en recherchant plus de légèreté et d’aérodynamisme.

Fondation de la marque Lotus

En 1952, Chapman abandonna le pilotage pour se consacrer entièrement à l'ingénierie automobile. Il fonda la société Lotus avec son associé Michael Allen, qui se retira peu de temps après. Le logo de la marque est un triangle vert cerclé de jaune contenant le nom Lotus et les initiales de Chapman entrelacés, son nom complet étant Anthony Colin Bruce Chapman. La première voiture Lotus à être homologuée pour la route en plus de la course fut la Lotus Mk6. Le succès fut immédiatement au rendez-vous et le modèle fut produite en série (100 voitures en 2 ans). Lotus continua également de s’engager en compétitions automobiles et Chapman lança l’écurie Team Lotus en 1957. L’écurie devint rapidement une équipe majeure dans le monde de la course automobile, notamment en Formule 1.

Développement de Lotus

Compétition automobile

Lotus se fit rapidement un nom dans le domaine de la course automobile et ce dans de nombreuses catégories de compétitions telles que la Formule 1 ou l’endurance. La marque britannique participa par exemple plusieurs fois aux 24h du Mans. La Team Lotus se lança en Formule 1 en 1958 et en devint une équipe majeure durant les années 1960 et 1970. L’écurie remporta d'ailleurs plusieurs fois le championnat du monde. Un des plus fameux pilote de la Team Lotus fut l’Ecossais Jim Clarck, champion du monde en 1963 et 1965 au volant des Lotus 25 puis 33. L’équipe connu ensuite un déclin en Formule 1 pour finir par se retirer en 1994.

Mort de Chapman, difficultés financières et rachats

Colin Chapman mourut dans la nuit du 15 au 16 décembre 1982 à seulement 54 ans, victime d’une attaque cardiaque. Son entreprise connaissait alors des difficultés financières à cause du projet DeLorean, sur lequel Chapman avait travaillé. En effet, la conception de la DCM-12, seule voiture jamais produite par DeLorean, comportait de nombreux défauts et plusieurs innovations se révélèrent finalement inadaptées. La conception de la voiture dut presque repartir de zéro et l’on fit appel à Chapman pour travailler dessus. Il utilisa des techniques de fabrication et des pièces Lotus, notamment la suspension et le châssis de la Lotus Esprit. En 1986, Lotus fut rachetée par l’entreprise américaine Général Motors. La Team Lotus conserva quant à elle son indépendance jusqu’en 1994. Lotus connut ensuite plusieurs autres rachats successifs : en 1993 par ACBN Holdings, qui possédait déjà la marque Bugatti et en 1996 par le groupe malaisien Proton. Finalement, le groupe Geely acheta 51% des parts de la marque en 2017.

La marque aujourd’hui

Lotus en compétitive aujourd’hui

Lotus tenta un retour en Formule 1 à partir de 2009, en soutenant l’équipe créée par Tony Fernandes, un homme d’affaires malaisien. Lotus décida finalement de sponsoriser Renault, ce qui provoqua un conflit entre les deux équipes. En effet, Tony Fernandes avait entre-temps racheté le nom Team Lotus. Un accord à l’amiable fut finalement trouvé. L’ancienne équipe Renault fut renommée Lotus F1 Team après un rachat mais Lotus cessa rapidement son soutien à l’équipe. L’écurie fut finalement de nouveau rachetée par Renault qui la renomma alors Renault Sport F1 Team. Lotus est cependant encore présente dans plusieurs autres catégories de compétitions, comme en endurance, notamment en fournissant des pièces telles que des moteurs à différentes écuries de course.

Modèles de renom et culture populaire

Au fil de son histoire, Lotus a produit des modèles aujourd’hui auréolés d’une renommée internationale. Parmi les plus fameuses Lotus, on retrouve par exemple la Lotus Elan, lancée au début des années 1960 et qui fut l’un des premiers grands succès de l’entreprise. Elle fut en effet fabriquée à plus de 10 000 exemplaires. Plus récemment, on retrouve également la Lotus Elise, une petite voiture de sport. Les voitures Lotus ont aussi laissé une trace importante dans la culture populaire, notamment au cinéma, où l’on peut penser à la Lotus Esprit de James Bond dans L'Espion qui m’Aimait. En 2018, la marque célébra la production de sa 100 000ème voiture. L’année 2018 marqua aussi la meilleure année en terme de ventes puisque plus de 1600 véhicules furent vendus à travers le monde.

Crédits photo :  fr.wheelsage.org, www.carpixel.net
En savoir plus
Lotus en bref
Création
1952
Fondateur
Colin Chapman
Siège social
Hethel (Angleterre)
Société mère
Geely
Ventes
1 630 en 2018
Chiffre d'affaire
114 m€ en 2017
Effectifs
2000 en 2019
Slogan
Light is Right
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